Ivan Kozhedub: El mejor As de los aliados


Quiero contaros la historia de un piloto-leyenda de la aviación soviética. Realizó 336 misiones de combate, enfrentándose al enemigo en 126 ocasiones, y personalmente derribó 62 aviones. Fue el piloto de caza con mejores resultados de la Fuerza Aérea de los aliados durante la Segunda Guerra Mundial. Tal fue el legado de Ivan Kozhedub en la Segunda Guerra Mundial. Hasta nuestros días en las escuelas y academias de aviación siguen estudiando la trayectoria combativa de este célebre piloto.

 

Ivan Nikitovich Kozhedub

Ivan Nikitovich Kozhedub (Иван Никитович Кожедуб),  nació el 8 de junio de 1920 en una aldea del distrito de Shostka, en el Óblast de Sumy (Ucrania), en el seno de una familia campesina, fue el hermano menor de cinco hijos. La infancia del futuro mariscal de la Fueza Aérea de la URSS coincidió con los años de hambre y de trabajo. De todos los juguetes, Ivan se podía permitir solo unos zancos, una pelota rellena de trapos y un par de esquís. Además, no tenía mucho tiempo para jugar, desde muy joven se vio obligado a trabajar para ayudar a su familia.

De niño soñaba con aprender a tocar la trompeta, pero al final ingresó a una escuela químico-tecnológica. Allí mismo, sin abandonar los estudios, empezó a estudiar en el club aéreo local. Aquella época quedó claramente marcada por el enorme interés de la juventud hacia la aviación, afición enormemente estimulada por los dirigentes del país; uno de los eslóganes del período fue: “¡Los miembros del komsomol: a los aviones!”. En la década de 1930 todo el mundo estaba entusiasmado por los vuelos de Valeri Chkalov, de varias horas y sin escalas, desde Moscú a la Península de Kamchatka y de allí a Vancouver a través del Polo Norte. Este hombre fue el ejemplo a seguir para el todavía escolar Kozhedub. Leía mucho sobre él, vio películas, pasaba horas con un mapa marcando las rutas de sus vuelos.

En 1938 es admitido en el aeroclub del Osoaviajim de Shostka,  compatibilizandolo con sus estudios de demás actividades. Antes de ver un avión, había una intensa preparación teórica y mecánica, así como en paracaidismo. No es hasta abril cuando tomó por primera vez contacto con su avión, un U-2 diseñado por Polikárpov como bombardero ligero y diseñado en 1928 (en 1944, renombrado PO-2), y para junio, habiendo aprobado sus exámenes de mecánica en la Escuela de Ingeniería Química, ya había aprendido a despegar, aterrizar, hacer maniobras básicas e incluso saltar en paracaidas.

Ivan Nikitovich Kozhedub

Después del verano de 1939, los aires de guerra flotaban en el ambiente, y se acababa de desarrollar la Batalla de Khalkhin Gol contra Japón. Mientras tanto, Iván Kozhedub seguía estudiando y entrenandose como piloto en el Osoaviajim. Se gradúa como piloto en octubre de ese año. Este conflicto convenció al joven para obtener una profesión más, una que le ayudara a defender a su país.

Las horas del curso fueron 8 horas totales, dentro de las cuales, en solitario fueron diez vuelos en círculo, dos de traslado y dos o tres en pareja

A comienzos de 1940 Ivan fue llamado a las oficinas de reclutamiento y de allí le enviaron para estudiar en una escuela militar especializada en la preparación de pilotos de cazas, la Escuela Militar de Aviación de Chugúyev, situada en una colina en la orilla del rio Séversky Donets, a 30 kilómetros de Járkov

La preparación técnica y teórica era muy fuerte, y tenía como objetivo final el pilotaje de aviones I-15 e I-16, siendo los cadetes destinados a uno u otro. Iván Kozhedub fue destinado a los I-16, diseñados por Polikárpov. Este modelo de avión estaba en servicio activo. Los primeros vuelos se hacían en el UT-2, que poco se parecia al U-2 que conocía. Tenía una baja planta alar, y unos mandos muy sensibles con una respuesta rápida. El 17 de mayo de 1940 recibe la autorización para poder volar en solitario, y al poco tiempo hacía las maniobras básicas e incluso “barriles”.

Yakovlev UT-2

El siguiente avión fue el UTI-4, un biplaza parecido al I-16. Era una avión de manejo complicado. El grado de dificultad era tal, que I. I. Kozhemiako define gráficamente:

Y si sabes pilotar un I-16, sabes pilotar cualquier cosa

Después de completar tres vuelos con el UTI-4, pasó a pilotar un I-16. En otoño de 1940, sin previo aviso, se realiza el examen de piloto, en el que Iván Kozhedub no sólo aprueba, sino que es nombrado instructor de la escuela

Se entrenó y voló mucho, perfilándose ya su maestría en el pilotaje. “Si hubiera sido posible me parece que nunca jamás habría salido del avión. El entrenamiento en técnicas de pilotaje, el perfeccionamiento en las figuras del pilotaje avanzado, me llenaban de una incomparable felicidad”, recordaría varios años después el general Kozhedub.

Fue ese el preciso momento en que comenzó su carrera militar a partir de ser un piloto aficionado.

En el verano de 1941, se recibe la orden de acelerar la instrucción. El uso continuo de los I-15 e I-16 por parte de Iván Kozhedub lo hace especialmente diestro en su pilotaje. Todos los fines de la semana los dedicaba a su perfeccionamiento autodidacta como piloto de caza, estudiando problemas tácticos, resumiendo descripciones de combates aéreos, esbozando esquemas…

Con el inicio de la guerra Kozhedub ya era Teniente. Se recibió la orden de formar un regimiento aéreo con los instructores de la escuela, e ir inmediatamente al frente con todos los I-16. Iván Kozhedub permaneció como instructor, pero con el UT-2 como entrenador básico, y el UT-4 como entrenador “avanzado”. Permanecieron algunos I-16 en la escuela, pero fueron los que no estaban en condiciones de ir al frente, lo que no permitía, por su estado, la realización de algunas maniobras de vuelo básicas, limitando la formación de los pilotos.

Ivan Nikitovich Kozhedub

Al ser la preparación muy reducida, con el tiempo de vuelo muy limitado, y con aviones UT-2 y I-16 básicamente, la gran experiencia que obtuvo Kozhedub fue la de instructor, en contraposición de los demás graduados en las escuelas de aviación, que eran enviados inmediatamente al frente con una preparación muy básica y pocas horas de vuelo.

Dada la proximidad del frente Kozhedub junto con su escuela fue enviado a Asia Central. Todo el material, incluido los aviones, son transportados a Mankent (Манкент). Primero por tierra en dirección Bakú, cruzando el Mar Caspio en barco, tardando 15 días en el viaje. Una vez ensamblados los aviones y establecidos allí, se recibe el 7 de noviembre la noticia que los partisanos han volado el puente y las instalaciones de la escuela de Chugúyev.

Las condiciones del nuevo emplazamiento no eran las idoneas. Estaba rodeado de campos de algodón, un sofocante calor, y la pista estaba cubierta de una capa de polvo que se introducía en los motores, causando averías.

En el momento de estallar la guerra, la formacion de los nuevos pilotos, se califico como “muy urgente”, lo que resume las circunstancias. En el periodo de formación no se solían practicar formaciones de vuelo, ni disparos a objetivos fijos o móbiles, ni simulaciones de vuelo de combate, ya que el combustible y munición eran indispensables en el frente. El entrenamiento se reducía a manejar básicamente el aparato. El tiempo de formación habitual en este periodo de “urgencia”, era de 15 horas en UT-2, 10 horas en el UTI-4, y entre 4 y 5 horas con el I-16. Los pilotos se graduaban como “sargento piloto” y salían destinados a sus unidades directamente.

Varias veces solicitó su envío al frente, siendo finalmente aceptada su petición en noviembre de 1942.

Lavochkin La-5 FN usado por Kozhedub

Kozhedub fue enviado a un regimiento todavía en formación, con base en la ciudad de Ivánovo, donde debió aprender a manejar al nuevo avión Lavochkin La-5. A propósito, el fuselaje del nuevo aparato que recibió estando en el frente llevaba la inscripción de fábrica “Valeri Chkalov”. En adelante esta frase se convirtió en el lema para el joven piloto, recordándole que debía pelear como Chkalov.

En marzo de 1943 Kozhedub fue enviado al ejército activo. Su primer combate por poco no se convirtió en el último. El avión de Ivan fue impactado por un caza alemán y después, por error, por baterías antiaéreas soviéticas; su avión era imposible de ser reparado. Kozhedub derribó su primer avión enemigo el 6 de julio de 1943, durante los sangrientos combates de la batalla de Kursk. En días posteriores, las víctimas del piloto fueron otros dos cazas y dos bombarderos alemanes. En seis meses seguidos Ivan realizó 146 misiones y echó a tierra 20 aviones enemigos, por esto, el 4 de febrero de 1944 se le otorgó su primer título y la medalla de Héroe de la Unión Soviética (HUS). Durante el resto de la guerra Kozhedub pilotó el La-5 y el La-7 y sus hazañas fueron ampliamente difundidas entre el pueblo soviético que le adoraba. El público llegó a reconocer su rostro a través de grandes carteles dispuestos en zonas públicas, alentando a la gente a “combatir como Kozhedub”. Así, el piloto se igualó en fama al legendario Chkalov, quien murió en vísperas de la guerra durante las pruebas del nuevo avión de Polikarpov, el I-180.

Lavochkin La-7, 'White 75' usado por Kozhedub

A medida que el piloto elevaba su maestría y adquiría experiencia, le ascendían en grados militares y en cargos. Al final de la guerra era mayor y segundo jefe de un regimiento de cazas, varias veces condecorado.

Aparte de sus victorias contra aviones con motores de embolo, Ivan Kozhedub fue de los pocos pilotos del mundo que pudo derribar en combate a un Me-262, caza bimotor de reacción, con características muy superiores al de los aparatos de que disponían los aliados.

Muy exigente y riguroso con sí mismo, feroz e incansable en el combate, Kozhedub fue el combatiente aéreo ideal, cumplidor y con iniciativa, atrevido y calculador, valiente y hábil, un verdadero caballero sin miedos ni falencias. “Una maniobra precisa, un fuerte ataque aturdidor y golpear a la mínima distancia posible”, así Kozhedub definió la esencia del combate aéreo.

Combatiente nato, vivía del combate, anhelaba el combate. Bastaría con recordar un episodio contado por otro gran as soviético del mismo regimiento, Kirill Evstigneev: “Una vez Ivan Kozhedub regresó de cumplir una misión, todavía excitado y quizá debido por ello bastante locuaz, poco característico para él:

– ¡Vaya paliza que nos han dado! Seguro que fueron los “lobos” de la escuadra Udet. ¡Pero les hemos medido las costillas, ya verán! – Al hacer un gesto hacia al puesto de mando, preguntó con esperanza al ayudante del escuadrón: “¿Qué noticias traen? ¿Tendrán algo más para nosotros?

Desde los primeros días de la guerra Kozhedub nunca se separaba de su libreta de notas; la llevó consigo el resto de vida. La primera hoja de sus notas tenía extractos de La ciencia de vencer de Alexandr Suvorov. Entre las últimas hojas reposaba una flor seca, una especie de talismán. En la misma libreta Ivan llevaba su registro personal de victorias, anotando la fecha, tiempo de combate y marca del avión derribado. En total contiene 62 anotaciones con el resumen de los resultados.

Esta es la completa (y larga) lista de victorias de Ivan Kozhedub:

Fecha Tipo
06 de julio 1943 Un Ju 87
07 de julio 1943 Un Ju 87
09 de julio 1943 Dos Bf 109 (en 2 salidas)
09 de agosto 1943 Un Bf 109
14 de agosto 1943 Dos Bf 109
16 de agosto 1943 Un Ju 87
22 de agosto 1943 Un Fw 190
09 de septiembre 1943 Un Bf 109
30 de septiembre 1943 Un Ju 87
01 de octubre 1943 2 Ju 87
02 de octubre 1943 3 Jun 87
04 de octubre 1943 Un Bf 109
05 de octubre 1943 Dos Bf 109 (en 2 salidas)
06 de octubre 1943 Un Bf 109
10 de octubre 1943 Un Bf 109
12 de octubre 1943 2 Jun 87, un Bf 109
29 de octubre 1943 1 He 111, un Ju 87
16 de enero 1944 1 Bf 109
30 de enero 1944 1 Jun 87, un Bf 109
14 de marzo 1944 Un Ju 87
21 de marzo 1944 Un Ju 87
11 de abril 1944 Un Bf 109
19 de abril 1944 1 He 111
28 de abril 1944 Un Ju 87
29 de abril 1944 2 Hs 129
03 de mayo 1944 Un Ju 87
31 de mayo 1944 Un Fw 190
01 de junio 1944 Un Ju 87
02 de junio 1944 1 Hs 129
03 de junio 1944 3 Fw 190 (en 2 salidas)
07 de junio 1944 Un Bf 109
22 de septiembre 1944 2 Fw 190
25 de septiembre 1944 Un Fw 190
16 de enero 1945 Un Fw 190
10 de febrero 1945 Un Fw 190
12 de febrero 1945 3 Fw 190
19 de febrero 1945 Un Me 262
11 de marzo 1945 Un Fw 190
18 de marzo 1945 2 Fw 190
22 de marzo 1945 2 Fw 190
23 de marzo 1945 Un Fw 190
17 de abril 1945 2 Fw 190

 

Aparte de estas 62 victorias, Iván Kozhedub también se vio obligado a derribar dos P-51 Mustang americanos que atacaron por error a su La-7 en una ocasión. El derribo de estos dos P-51  han sido verificados por fuentes de la USAAF.

Terminada la guerra, no significó el fin de la carrera militar y profesional del piloto “gracias a Dios”. Comenzó a pilotar cazas de reacción en 1948 y en abril de 1951 ya encabezaba la división de cazas MiG que luchó contra la Fuerza Aérea estadounidense durante la guerra de Corea, a pesar de que tenía prohibido por los altos mandos militares el participar personalmente en misiones.

Ivan Nikitovich Kozhedub

Llegó a ser Coronel-General de Aviación en 1974, siendo ascendido a Mariscal del Aire el 7 de Agosto de 1985.

Entre sus principales condecoraciones, Kozhedub obtuvo (entre parentesis la cantidad):

  • Héroe de la URSS (1944, 1944, 1945)
  • Orden de Lenin (2)
  • Orden de la Bandera Roja (7)
  • Orden de Alexander Nevsky
  • Orden de la Gran Guerra Patria (2)
  • Orden de la Estrella Roja (2)

El mariscal de la Fuerza Aérea soviética, Ivan Nikitovich Kozhedub, falleció en agosto de 1991 a la edad de 71 años.

Смотрим в ясное синее мирное небо — и видим глаза Кожедуба.


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