Perú homenajea a Jorge Chávez, aviador que cruzó los Alpes hace 100 años


Perú conmemora este 23 de septiembre el centenario del primer cruce de los Alpes en avión, entre Suiza e Italia, realizado por el peruano Jorge Chávez en un vuelo que se convirtió en un hito en la historia de la aviación mundial y que le costó la vida.

El aniversario será recordado con sellos postales y homenajes a Chávez, que a bordo de un precario aeroplano monomotor de madera Blériot XI surcó los Alpes entre la localidad suiza de Briga y la italiana Domodossola.

Pero Chávez no pudo disfrutar de la gloria de su proeza: su avión se desplomó a punto de tocar tierra en Domodossola y el piloto quedó malherido y falleció cuatro días después, el 27 de septiembre de 1910, como consecuencia de sus heridas. Tenía 23 años este hombre considerado héroe y padre de la aviación peruana.

Por ese vuelo, que duró 51 minutos, Chávez fue considerado uno de los pioneros de la aviación, en un episodio comparado, por su importancia en el desarrollo de la industria, con el de Charles Lindbergh cuando voló entre Nueva York y París en 1927, y con el de Louis Blériot en 1909 cuando atravesó el canal de la Mancha.

“Jorge Chávez, al igual que Louis Blériot y Charles Lindbergh, demostró que el ser humano es capaz de alcanzar grandes metas e inspirar a generaciones”, dijo Hernán Rivas, director del Instituto Histórico Aeroespacial del Perú.

El aviador -quien nació en París en 1887 debido a que su familia emigró de Lima por la guerra con Chile- era conocido como ‘Geo’ Chávez en Francia.

“El cruce de los Alpes representó el vencimiento de la barrera de la altura. El ser humano con su ingenio y pericia logra vencer los obstáculos geográficos y naturales: el agua, la distancia y la altura”, dice Rivas, quien recuerda que una de las proezas de ese vuelo fue alcanzar los 2.000 metros.

Como parte del centenario, desde este año el aeropuerto internacional de Lima, que se llama Jorge Chávez, exhibe una réplica del Blériot XI que cruzó los Alpes y que cuelga del techo de uno de los ambientes de la terminal aérea de la capital peruana.

Ingeniero de profesión y deportista de vocación, Chávez decidió dedicarse a la aviación a partir de 1909, impulsado por su espíritu aventurero. Es así que decidió participar en las competencias aéreas de la época que eran recompensadas monetariamente.

En 1910 Chávez adquirió por 50.000 francos un monoplano Blériot XI, de 50 caballos de fuerza hecho con fuselaje de listones de madera, cables de piano y ruedas de bicicleta, con el que se inscribe para participar en una travesía de 150 km entre Briga y Domodossola que premiaría con 20.000 dólares al primero en cruzar los Alpes.

Los organizadores seleccionan entre una veintena de candidatos a cinco: el peruano Chávez, el italiano Bartolomé Cattaneo, el estadounidense Charles Weymann, el alemán Eugen Wiencziers y el francés Marcel Paillette.

De ellos Chávez fue el primero en cruzar los picos nevados de los Alpes, pero cuando su avión estaba a 20 metros de tocar tierra sus alas se desprendieron y el aparato cayó a tierra.

Chávez fue extraído consciente de entre los escombros del Blériot XI y llevado al hospital San Biagio, donde recibió múltiples felicitaciones y homenajes, aunque murió a los cuatro días como consecuencia de las heridas en sus piernas.

En Domodossola las autoridades italianas erigieron un monumento en el lugar del accidente y en París un busto del aviador recuerda que se formó en la Ecole d’Eléctricité et de Mécanique Industrielle Violet.

En 1957 los restos de Chávez fueron repatriados de Francia y desde entonces reposan en un mausoleo en Las Palmas, principal base de la Fuerza Aérea del Perú en Lima.

Sus biógrafos señalan que sus últimas palabras fueron “Arriba, siempre arriba”.

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